Je travaille avec beaucoup de professeurs très stéréotypés et distraits « , a écrit Joseph Heath, philosophe de l’Université de Toronto, sur le blogue canadien In Due Course. Un ancien collègue, se souvient-il,  » m’a appelé une fois, un vendredi soir, se demandant pourquoi je n’étais pas encore chez lui. Sa femme lui avait confié la tâche d’inviter les invités à leur dîner, ce qu’il avait rapidement oublié de faire, puis oublié qu’il avait oublié de le faire ». Les lecteurs universitaires reconnaîtront le phénomène, mais alors, comme tout le monde, car le stéréotype remonte à des millénaires : l’astronome grec ancien Thales serait tombé une fois dans un puits parce qu’il regardait les étoiles pendant qu’il marchait. Il y a ici une leçon pour tous les penseurs avec la tête dans les nuages, mais aussi pour tous ceux qui envoient des SMS en marchant.

Ce qui rend cette forme d’oubli unique et ennuyeux, c’est que vous n’êtes même pas censé vous ennuyer : le professeur distrait peut ne pas se présenter à un rendez-vous, ou oublier qu’il vous doit de l’argent, et le monde « le traite comme s’il était mignon, et peut-être un signe de génie ». Il n’est pas seulement autorisé à négliger des tâches que nous nous sentons obligés d’observer, il est aussi récompensé pour cela.

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Et, à y regarder de plus près, comme le note Heath, ce trait – appelons cela une distraction de haut niveau – présente des caractéristiques curieuses. D’une part, c’est en grande partie une caractéristique des hommes. D’autre part, cela semble toujours profiter à la personne distraite. Si quelqu’un était carrément mauvais pour retenir l’information sur ses activités quotidiennes, on pourrait s’attendre à ce qu’il se présente tôt aux réunions, parfois plutôt qu’en retard ; il oublierait que vous lui devez de l’argent aussi souvent que l’inverse. Mais cela n’arrive jamais, ce qui conduit Heath à spéculer que ce qui se passe ici est en réalité une forme de « comportement de domination masculine ». Vous agissez comme si vous êtes trop important pour vous préoccuper de choses insignifiantes pour démontrer que vous pouvez vous en tirer à bon compte. Et, en dissimulant votre odieux dans l’absurdité, vous n’avez même pas besoin d’admettre que vous êtes un crétin.

Il y a ici des échos de « l’incompétence stratégique », la tactique bien nommée par laquelle les gens se dispensent de tâches fastidieuses telles que l’empilage du lave-vaisselle ou l’élimination des bourrages de papier au bureau, en les exécutant si terriblement, qu’on ne leur demande plus jamais. Contrairement à l’incompétence stratégique, cependant, il n’est pas nécessaire que la distraction de haut niveau soit consciente. Sigmund Freud soutenait que ce genre d' »oubli motivé » était une façon d’exprimer l’antipathie inconsciente envers les autres sous une forme acceptable pour l’esprit conscient. Et le biologiste évolutionnaire Robert Trivers montre comment la sélection naturelle nous a rendus excellents dans l’auto-déception, parce que la meilleure façon de tromper les autres – dans ce cas, de les tromper en leur faisant croire que vous êtes simplement trop préoccupé par de grandes idées pour avoir de l’espace cérébral pour des obligations mineures – est souvent de vous tromper vous-même en premier. De cette façon, lorsque vous jouez le rôle du génie écervelé qui ne peut pas s’aider lui-même, vous obtenez d’être complètement sincère et donc plus convaincant. Ou, pour le dire autrement : votre oubli peut être un acte d’amélioration du statut, mais vous avez oublié que vous le savez.

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