Nous devons montrer au public les normes élevées en matière de bien-être et de soins que tous les animaux de recherche reçoivent afin d’aider à bâtir la confiance dans les scientifiques.

Dr Sarah Bailey
Ven 6 Avr 2018 09.06 BST Dernière modification le Ven 6 Avr 2018 15.54 BST
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La recherche avec des animaux doit adhérer à des normes strictes de conduite humaine.
La recherche avec des animaux doit adhérer à des normes strictes de conduite humaine. Photographie : Alamy Stock Photo
Si vous avez déjà pris un médicament, vous avez bénéficié de l’utilisation humaine des animaux dans la recherche médicale. Mes recherches à l’Université de Bath visent à comprendre comment le cerveau réagit au stress et comment nous pouvons utiliser ces connaissances pour mettre au point de nouveaux et meilleurs antidépresseurs. Nous utilisons des souris pour étudier comment leur comportement change en réponse au stress ou à de nouveaux traitements médicamenteux potentiels, puis nous analysons leur cerveau pour identifier les circuits cérébraux affectés et les molécules impliquées dans ces comportements.

Plus de quatre millions d’adultes au Royaume-Uni souffrent de dépression à un moment donné, et seulement la moitié d’entre eux répondront aux médicaments existants. Il est essentiel de mieux comprendre les mécanismes cérébraux qui causent la dépression afin de développer de nouveaux et meilleurs antidépresseurs. La recherche animale joue un rôle clé à cet égard.

Au Royaume-Uni, le ministère de l’Intérieur réglemente la recherche sur les animaux en vertu de la loi sur les animaux (procédures scientifiques). Le traitement humain des animaux est au cœur du projet de loi. Ce principe est inscrit dans les « 3R » qui réglementent toutes les recherches menées sur les animaux au Royaume-Uni – remplacement, réduction et raffinement.

● Remplacement : la loi ne permet pas de faire de la recherche sur les animaux là où il existe des alternatives.

● Réduction : le nombre minimum d’animaux est utilisé pour obtenir des résultats valides pour toute expérience.

● Raffinement : toutes les techniques, de la prise en charge d’un animal à la simple injection, doivent être réalisées de manière à minimiser la souffrance de l’animal et à mettre l’accent sur le bien-être de l’animal.

J’ai grandi dans un environnement scientifique qui encourageait les gens à être très prudents et à ne pas parler publiquement de l’utilisation des animaux dans la recherche. Il y avait une culture du secret. C’était compréhensible à une époque où les défenseurs des droits des animaux menaient des attaques personnelles violentes contre les scientifiques et les organisations de recherche sur les animaux.

Mais les enquêtes montrent que la grande majorité du public britannique soutient l’utilisation d’animaux dans la recherche médicale lorsqu’il n’y a pas d’alternative. Les sondages Ipsos Mori sur l’attitude du public à l’égard de la recherche sur les animaux, menés tous les deux ans, montrent régulièrement que plus des deux tiers des adultes britanniques soutiennent l’utilisation d’animaux dans la recherche médicale lorsqu’il n’y a pas d’alternative. Dans le même temps, Ipsos Mori montre également une perte de confiance alarmante dans les scientifiques. Seuls 30 à 40 % du public font confiance aux scientifiques pour ne pas causer de dommages inutiles aux animaux, font confiance au système réglementaire et aux organismes de confiance en tant que source d’informations fiables sur le sujet de la recherche sur les animaux. Même si on déteste les insectes, ils sont essentiels à notre éco-système. La durée de vie des moustiques a tendance à se raccourcir.

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Le résultat a été l’introduction en 2014 du Concordat sur l’ouverture de la recherche animale au Royaume-Uni, qui a été développé par Understanding Animal Research, en collaboration avec des organisations des sciences de la vie basées au Royaume-Uni, afin de soutenir une communication plus transparente et plus ouverte avec le public sur la recherche animale. Le concordat compte plus de 100 signataires, dont des universités, des entreprises, des sociétés savantes, des organisations caritatives médicales et des organismes gouvernementaux qui mènent des recherches sur les animaux. Dans le cadre de cet accord, ces organisations ont maintenant toutes des déclarations claires sur leurs pages web concernant l’utilisation des animaux dans la recherche.

Le concordat a également contribué à concentrer l’attention sur les organisations engagées dans la recherche sur les animaux, plutôt que sur les scientifiques individuels, afin de s’engager à être plus ouvert sur la manière et les raisons pour lesquelles ils utilisent les animaux dans la recherche. À l’Université de Bath, vous pouvez maintenant chercher sur Google « recherche animale » et « Bath » et accéder à une déclaration claire sur l’utilisation sans cruauté des animaux par l’université, en apprendre davantage sur le processus d’examen éthique de toute la recherche animale à l’université, lire le concordat et trouver des études de cas sur le type de recherche animale menée. Il s’agit d’un grand pas en avant dans les quatre années qui se sont écoulées depuis l’introduction du concordat.

À l’Université de Bath, les prochaines étapes consisteront à trouver des moyens d’être plus ouverts avec son propre personnel et ses étudiants au sujet de l’utilisation des animaux dans la recherche sur le campus. De nombreux mythes et malentendus sur la manière dont les animaux sont utilisés et les raisons pour lesquelles ils le sont continuent et ne peuvent être résolus que par une approche plus transparente et plus ouverte. En décembre 2017, l’Université de Bath a été nominée dans la catégorie Engagement médiatique pour le prix d’ouverture de Understanding Animal Research’s Openness Awards. Cela a mis en évidence l’étroite coopération entre le bureau de presse, le personnel de l’animalerie et les chercheurs de Bath pour permettre à une équipe de caméras de télévision d’accéder à l’animalerie.

King’s College London a remporté le prix dans cette catégorie pour son implication dans le documentaire The Monkey Lab, permettant aux caméras de filmer ses ouistitis et de s’attaquer à la question controversée des primates dans la recherche. En repensant à mes débuts en tant que chercheur, il est inconcevable pour moi dans la vingtaine que n’importe quelle université permette à des caméras dans leurs unités animales de filmer. Cela montre le changement de culture qui est en cours, mais il y a encore du travail à faire. Ce n’est qu’en étant plus ouvert avec le public que nous pouvons leur montrer les normes élevées de bien-être et les soins que tous les animaux de recherche reçoivent. De cette manière, j’espère que nous pourrons instaurer la confiance dans les organisations et les scientifiques engagés dans la recherche sur les animaux.

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