La plupart d’entre nous ont peur de l’oratoire – et les voix des femmes sont jugées particulièrement sévèrement. Pourrais-je vaincre mes peurs avec l’aide d’un coach vocal ?

Louise Tickle @louisetickle
lun 9 avr 2018 06.00 BST

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Louise Tickle
Louise Tickle travaille sur son diaphragme. Photographie : Sam Frost pour le Guardian
« Je veux que vous mettiez deux doigts entre vos dents verticalement, et que vous disiez une ligne d’une comptine. »

Mordre ma main en essayant de parler est moins confortable que de m’allonger sur le dos en expirant jusqu’à dix, ce que je fais depuis une demi-heure, mais je fais ce qu’on me dit. Je ne me souviens pas d’une seule comptine. « La lune est faite de fromage vert », je marmonne. « Plus fort « , enseigne Kate Lee, une ancienne comédienne dont la voix est vibrante mais détendue. J’essaie encore une fois. Et encore une fois. Il est difficile de parler quand on est bâillonné. « Maintenant, sortez vos doigts et répétez la phrase. Écoutez la différence. »

En plus d’être beaucoup plus facile à dire, les mots sortent avec des oomph surprenants. Ils ont l’air puissants. Autoritaire. Vous pourriez même croire que la lune était faite de fromage vert. « C’est la quantité d’énergie dont vous avez besoin, dit Lee. « Si tu peux faire ça, ta voix devrait se sentir plus vivante, plus énergisée. »

Quelques semaines auparavant, une invitation était tombée dans ma boîte de réception. On m’a demandé de donner une conférence en l’honneur de feu Bridget Lindley, la principale conseillère juridique du Family Rights Group, qui s’est battue pour faire respecter les droits humains des parents et des enfants devant les tribunaux de la famille. La conférence inaugurale, je me suis rappelé, a été donnée par un juge principal d’une cour d’appel. Je suis un travailleur indépendant. Mais vous ne refusez pas une invitation comme ça, alors j’ai appuyé sur « envoyer » sur mon email d’acceptation avant de l’embouteiller.

Puis j’ai commencé à m’inquiéter : faire des recherches et écrire l’équivalent d’une mini-dissertation ; parler de façon persuasive en public ; surtout au sujet de ma voix.

En tant que journaliste spécialisée dans l’éducation et les affaires sociales, je donne parfois des conférences, préside des événements et dispense des formations. J’apprécie souvent l’aspect performance des présentations en direct, mais, en vérité, je n’ai pas confiance en ma voix. Il semble manquer d’autorité et de gravité et sonne un peu mince et haut. Même – j’ai le sourire – un peu girly (je note mon propre jugement de valeur de l’adjectif). Aussi, quand j’écoute des enregistrements, j’entends un son « tch » répété. C’est un tic verbal distrayant qui semble dénoter la nervosité. C’est étrange, parce que ce n’est pas ce que je ressens.

D’où Lee, un coach en communication qui forme certains des radiodiffuseurs les plus connus du pays. Et d’où la recherche sur les raisons pour lesquelles je suis inquiet du tout.

Louise Tickle reçoit des instructions de l’entraîneuse de voix Kate Lee.
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Me mordre la main en essayant de parler est moins confortable que de m’allonger sur le dos en soufflant à 10’…. Louise Tickle reçoit des instructions de l’entraîneur vocal Kate Lee. Photographie : Sam Frost pour le Guardian
Je découvre presque immédiatement que mes préoccupations ne sont pas inhabituelles – et qu’elles sont particulièrement ressenties par les femmes, souvent pour de bonnes raisons. « Il y a eu beaucoup de préjugés au sujet des voix des femmes « , dit Anne Karpf, sociologue et auteure de The Human Voice : The Story of a Remarkable Talent. Dans le monde de la radiodiffusion, par exemple, « une grande variété de raisons ont été avancées au fil du temps pour exclure les femmes des ondes ». Celles-ci vont du Daily Express, qui disait en 1928 que les auditeurs estimaient que les voix des femmes étaient monotones, jusqu’au Sunday Dispatch, qui disait en 1945 que les femmes étaient trop émotives dans leur prestation. De trop peu de personnalité dans leur voix à pas assez de voix, les femmes ne peuvent pas gagner.

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« Vous me dites que votre voix ne fait pas autorité, dit Karpf. « Cela me parle de toutes les façons dont les femmes n’ont pas eu droit à une voix au sens métaphorique. »

Cela m’incite à faire de la lecture sur la voix des femmes dans l’histoire. La désapprobation des femmes qui expriment leurs opinions est enracinée dans toutes les cultures et dans le temps. Dans son essai à succès Women & Power : A Manifesto, Mary Beard donne à ses lecteurs une leçon d’histoire déprimante sur la façon dont la société classique abhorrait l’idée même des femmes parlant en public. Cela peut se produire insidieusement, même si ce n’est pas par le biais d’une interdiction statutaire : lors de la marche historique de 1963 sur Washington, les militantes noires n’ont pas eu l’occasion de s’adresser à la foule ; aucune femme n’a été autorisée à lire les nouvelles télévisées au Royaume-Uni jusqu’à ce qu’Angela Rippon fasse sensation en 1975.

Beard suggère que nous ne sommes pas à l’aise avec le fait que les femmes parlent en public, même maintenant. « Prenez le langage que nous utilisons encore pour décrire le son du discours des femmes…. en faisant un cas public, en combattant leur coin, en s’exprimant, qu’est-ce qu’on dit que sont les femmes ? Strident’ ; ils’pleurnichent’ et ils’pleurnichent’, » écrit-elle. Je me souviens soudainement de la description de sa fille Cordélia par le Roi Lear : « Sa voix était toujours douce, douce et grave, une excellente chose chez la femme ». Aussi doucement et doucement qu’elle a exprimé ses opinions, cela ne lui a pas fait beaucoup de bien en fin de compte, je pense, de manière fâchée.

Au sein de la société de coaching Vocal Process, l’experte en voix Gillyanne Kayes dit : « J’entends souvent des clientes dire:’Ma voix est trop calme, je ne suis pas considérée comme affirmée' ». Elle a même dû apprendre à un client à interrompre délibérément. « C’était tout simplement une femme qui parlait très doucement « , dit Kayes. La façon dont nous utilisons nos voix n’est pas prédéterminée ou fixe, explique-t-elle : la hauteur moyenne utilisée au sein d’une population se déplace dans le temps et est influencée par la culture. « Ce que je pense que nous devons faire, c’est de trouver un son fort et clair à l’intérieur de notre gamme de hauteur individuelle « , dit-elle. Les locuteurs américains ont tendance à utiliser le volume pour mettre l’accent ; les locuteurs britanniques ont tendance à vouloir utiliser la mélodie. « C’est ce que je rechercherais – avoir la capacité de varier à l’intérieur de votre gamme de hauteur sans entrer dans un son histrionique. »

Je dis à Karpf que je soupçonne que les hommes bénéficient automatiquement d’avoir des voix plus basses avec un timbre plus profond que les femmes. Elle est d’accord. Des études ont montré que nous percevons les voix profondes et résonnantes – comme celles de Judi Dench ou Mariella Frostrup – comme étant attrayantes. Cependant, chez les femmes, « ce huskiness signifie qu’elles ont aussi un son très sexy, ce qui va à l’encontre de l’idée d’autorité », dit Karpf.

Louise Tickle reçoit des instructions de l’entraîneuse de voix Kate Lee.
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Avoir une respiration suffisante et la capacité de réguler son débit vous donne plus d’options sur l’endroit où dans votre registre naturel pour « placer » une phrase pour le meilleur impact. Photographie : Sam Frost pour le Guardian
Depuis longtemps, des pressions sont exercées sur les femmes occupant des postes d’autorité pour qu’elles approfondissent leur voix. On pense que Margaret Thatcher a pris des leçons de voix pour abaisser la sienne, peut-être plus loin que sa portée naturelle facilement permise : dans la dernière partie de sa carrière, sa voix semblait nettement tendue. « Les femmes politiques ont la vie dure « , dit Karpf. « Si vous regardez Theresa May, elle présente un phénomène que j’appelle  » larmes dans la voix  » – comme s’il y avait quelque chose piégé dans sa gorge – et cela la met mal à l’aise à l’écoute. Emily Thornberry a de la chance : elle a une voix très riche et résonnante. En tant qu’ancienne avocate, elle a aussi l’habitude de s’affirmer avec sa voix et c’est un atout énorme. »

Je commence à faire des recherches sur la conférence et je me lance dans les exercices de Lee – beaucoup de respiration contrôlée dans et hors du diaphragme semble être vital, puisque le fait d’avoir une respiration suffisante et la capacité de réguler son flux vous donne plus d’options sur l’endroit dans votre registre naturel pour « placer » une phrase pour le meilleur impact. Nous travaillons aussi sur ce que Lee appelle « être puni ». Je visualise la pression de mes pieds sur le sol, comme avec la salsa, par opposition au skitter, à la manière d’un ballet, sur pointes. Tout cela aide – beaucoup. Mais je commence à reconnaître, avec un certain malaise, un sentiment que j’avais essayé d’enterrer : l’insécurité quant à mon droit de prendre de la place dans une pièce. Cela crée une vulnérabilité immédiate.

Les journalistes, même ceux qui se spécialisent dans des sujets particuliers, sont des généralistes et non des experts. Leur travail est de rapporter ce que d’autres personnes – les vrais experts – pensent. De quel droit ai-je le droit de parler du droit de la famille aux juges principaux, aux avocats, aux universitaires et aux directeurs des services à l’enfance qui ont consacré leur vie à réfléchir à la meilleure façon de protéger les enfants ? Est-ce que mon discours sera nul ? Vais-je – très visiblement – échouer ? Je me bats en interne avec une question fondamentale : est-ce que j’ai l’autorité pour parler ?

Est-ce que mon discours sera nul ? Vais-je – très visiblement – échouer ? Ai-je l’autorité pour parler ?
« Tout le monde ressent ça. Et oui, absolument, parler devant un public est un honneur « , déclare Sylvia Baldock, conférencière, formatrice et coach professionnelle. Surmonter cette insécurité, dit-elle, « c’est d’abord établir sa crédibilité ». A ce stade, Baldock n’a pas l’air de se soucier de ma voix. Au lieu de cela, elle me demande pourquoi je suis si fasciné par le droit de la famille. Quand je réponds – au sujet de la façon dont j’ai été envoyée au tribunal un jour pour voir une femme demander une ordonnance de non-violence sans bénéficier de l’aide juridique et que je me suis retrouvée aspirée – elle fait une pause.

Puis elle dit fermement : « J’aimerais que tu ailles un peu plus loin. »

Je me sens gênée, je me retrouve à lui dire pourquoi je me soucie vraiment – et je me rends compte que je vais devoir réécrire ma section d’ouverture, d’une manière plus vraie que ce que j’avais envisagé. J’ai besoin d’être personnel.

Cela me met mal à l’aise. Les journalistes ne parlent pas souvent, et ne devraient pas souvent, parler d’eux-mêmes. Notre travail est de rapporter le monde. Mais Baldock est persuadé que c’est différent. « Vous avez besoin d’une ouverture puissante. Les gens ont l’impression d’avoir une relation avec vous. Votre histoire…. c’est ce qui vous a conduit à travailler là-dessus. »

J’écris ma nouvelle introduction et je comprends immédiatement comment ma motivation à explorer les façons dont la loi affecte les familles – en les rendant si souvent impuissantes face à l’autorité implacable de l’État – est ce qui guidera le contenu de la conférence. Mon enfance a été infiniment meilleure que celle de la plupart des gens dont j’essaie de raconter l’histoire, mais je connais l’angoisse de désirer un parent adoré, parce que nous avons vécu dans différents pays après la séparation de mes parents. Je suis sûr que ma profonde suspicion d’autorité est façonnée par ma fureur, entre l’âge de huit et douze ans, à ne pas avoir de contrôle sur les décisions qui m’ont causé des dommages et une immense détresse. Tenir un blog politique n’est jamais facile.

Une fois que je sens que j’ai quelque chose d’utile à dire, et donc un droit de parler, une grande partie de mon insécurité au sujet de ma voix s’estompe. Est-ce une façon particulièrement féminine d’aborder la prise de parole en public ou est-ce que c’est juste moi, je me le demande ? Je n’en suis toujours pas sûr, mais je sens que cela vient de la peur d’être humilié. L’idée que quelqu’un pense  » qu’elle n’est pas aussi bonne qu’elle le pense  » – ou, pire encore,  » qu’elle n’est pas aussi bonne qu’on le pensait  » – provoque un déluge d’embarras anticipé. Ce n’est pas bien de faire tout ce qu’il faut. Je dois bien faire – idéalement, très bien.

Je donne la conférence. Pendant tout ce temps, je respire dans mon diaphragme. Trois minutes plus tard, mes jambes commencent à trembler et je me rends compte que j’agite au moins un mot par page. Mais je me discipline pour ne pas me précipiter. La précipitation s’adresse aux gens qui ne croient pas que le public s’intéresse à ce qu’ils ont à dire.

Je continue de respirer. Je n’ai aucune idée si j’utilise toute ma gamme vocale, mais je ne pense pas que le « tch » ennuyeux soit si apparent. Après de longues heures de réflexion et de lecture, d’écriture et de réécriture, je crois enfin que mes mots valent la peine d’être écoutés.

J’en suis aussi venu à croire que, tant que ma voix transmet ce que je veux dire pour que les gens comprennent, c’est ce qui compte. Pas si le bruit qui sort de ma bouche est mince ou élevé ou girly.

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